La respuesta a las rayas de la cebra podría encontrarse en el ratón africano

Todo el mundo quiere saber cómo la cebra tiene sus rayas, pero las cebras son demasiado difíciles de estudiar en el laboratorio. Ahora, los investigadores tienen algunas pistas sobre el patrón distintivo del animal en blanco y negro al estudiar un ratón con rayas ligeras y oscuras corriendo por su espalda.

“Este artículo provee nuevas e interesantes ideas sobre la vieja cuestión de” cómo los mamíferos reciben rayas “, dice Larissa Patterson, bióloga evolutiva de desarrollo de la Universidad de Washington en Seattle. Entender los intrincados mecanismos por los que se desarrollan las franjas oscuras y ligeras es importante para averiguar cómo funcionan la evolución y el desarrollo, agrega Tim Caro, un biólogo evolutivo de la Universidad de California, Davis, que no participó en el trabajo. “Lo que han hecho aquí es un trabajo de muy alta calidad”.cebra

Las rayas importan, no sólo porque hacen un animal agradable a la vista. En 2012, un equipo argumentó que hacen rayas las cebras menos atractiva para las moscas que pican , por ejemplo. Otros animales utilizan rayas para disfrazarse o confundir a los depredadores, ya veces pueden ayudar a atraer a los compañeros correctos.

Para Hopi Hoekstra, un biólogo evolutivo de la Universidad de Harvard, las rayas presentan una oportunidad de aprender sobre cómo los genes funcionan para crear patrones en los mamíferos en desarrollo. Ya los investigadores habían establecido a partir de estudios de ratones de laboratorio qué genes desempeñan un papel en la estimulación del crecimiento de las células de pigmento y la producción de pigmento, pero los ratones carecen de patrones de rayas distintivo. Así que ella y sus colegas recogió y estudió ratones africanos rayas (Rhabdomys pumiliom ), que viven en el suroeste de África y presentan alternancia de bandas claras y oscuras corriendo por la espalda.

moscas-cebras-rayas_iecima20140404_0021_7Su equipo primero catalogó las localizaciones de los pelos incolores, negros, y amarillos (todos que tienen bases oscuras). Los cabellos incoloros poblaban las rayas de la luz, y los pelos negros predominaban en las rayas oscuras. A continuación, rastrearon el desarrollo de la piel en ratones embrionarios y más tarde miraron qué genes relacionados con el color estaban activos en diversos momentos a medida que la piel se desarrollaba.

Descubrieron que las células productoras de pigmento llamadas melanocitos no se desarrolló tan plenamente en que aparecieron franjas de luz, de modo que menos pigmento oscuro se hizo allí. Un gen llamado Alx3 fue el responsable, que informe en línea hoy en día en la naturaleza . El gen fue más activo donde se formaron rayas de luz, donde actuó para inhibir la actividad de una proteína que hace que las células comiencen a producir pigmento.

Los investigadores también examinaron las ardillas del este, cuyas franjas horizontales son similares a las de los ratones rayados, pero evolucionaron de manera independiente.Descubrieron Alx3 era crítica en esta especie también. Debido a que las ardillas y estos ratones están separados por 70 millones de años de evolución, Hoekstra y sus colegas piensan que este gen puede llevar a rayas y otros patrones de color distintivos a través de los mamíferos.cebra 2

No todos están de acuerdo: “Creo que necesitamos más estudios de alta calidad como este en otros grupos [animales] para responder a esta pregunta”, dice Caro. Pero Michael Levine, un biólogo de desarrollo de la Universidad de Princeton que no estuvo involucrado en el trabajo, es optimista, ya que este gen está relacionado con un gen en las moscas de la fruta que controla patrones de color en los extremos de las piernas de los insectos. “Parece probable que Alx3 demostrará ser un importante regulador de rayas de pigmentación en la mayoría o todos los mamíferos”, predice.

Y hay una indirecta intrigante cebras obtener sus rayas de esta manera, también. Un estudio preliminar encontró el Alx3 gen era más activo en las partes blancas de piel de cebra que en las partes negras. “Pero todavía tendremos que hacer un trabajo adicional para hacer cualquier caso real”, advierte Hoekstra.

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